Se puede morir de dolor

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Aunque algunas personas afirman que les gusta la sensación de dolor, la mayoría de nosotros intentamos evitar las sensaciones punzantes, ardientes o palpitantes. El dolor es extremadamente subjetivo, pero independientemente de tu tolerancia al dolor, ¿puede llegar a ser tan intolerable como para matarte?

El dolor, en última instancia, puede matarte, pero no sería por el dolor en sí. El dolor insoportable hace que la gente entre en shock y quede inconsciente, pero hay un tipo específico de shock que puede provocar la muerte: el shock circulatorio.

De hecho, en algunos casos durante la guerra, los médicos descubrieron que podían salvar la vida de los soldados administrándoles fármacos analgésicos de acción rápida, como la morfina, para evitar que entraran en shock circulatorio. Durante la Segunda Guerra Mundial, se dice que los soldados llevaban morfina a los campos de batalla porque tener el medicamento a mano podía significar la diferencia entre la vida y la muerte.

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Los autores no trabajan, consultan, poseen acciones ni reciben financiación de ninguna empresa u organización que pueda beneficiarse de este artículo, y no han revelado ninguna afiliación relevante más allá de su nombramiento académico.

Muchas personas temen la muerte, en parte por la percepción de que pueden sufrir un dolor creciente y otros síntomas horribles cuanto más se acerque. A menudo existe la creencia de que los cuidados paliativos no pueden aliviar ese dolor, dejando a muchas personas con una muerte insoportable.

Pero una muerte insoportable es extremadamente rara. La evidencia sobre los cuidados paliativos es que el dolor y otros síntomas, como la fatiga, el insomnio y los problemas respiratorios, realmente mejoran a medida que las personas se acercan a la muerte. Más del 85% de los pacientes que reciben cuidados paliativos no presentan síntomas graves en el momento de su muerte.

Los datos de la Australian Palliative Care Outcomes Collaboration (PCOC) muestran que en la última década se ha producido una mejora estadísticamente significativa del dolor y otros síntomas del final de la vida. Los responsables son varios factores relacionados con una mayor eficacia de los cuidados paliativos.

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Cuando las personas son incapaces de tomar sus propias decisiones en materia de atención sanitaria, se necesita a alguien con autoridad para tomar estas decisiones en su lugar (un sustituto en la toma de decisiones). Un documento llamado «poder de asistencia sanitaria» puede especificar a esa persona. A veces, un tribunal nombra a un tutor con esta autoridad. Pero en ausencia de un sustituto designado, la mayoría de los estados nombran al llamado sustituto por defecto, que suele ser el pariente más cercano. Suponiendo que la persona esté casada y tenga hijos adultos vivos, hermanos y padres, ¿cuál de las siguientes personas es más probable que sea nombrada sustituta en la mayoría de los estados?

Cuando las personas son incapaces de tomar sus propias decisiones sobre la atención sanitaria, se necesita a alguien con autoridad para tomar estas decisiones en su lugar (un sustituto para la toma de decisiones). Un documento llamado «poder de atención sanitaria» puede especificar a esa persona. A veces, un tribunal nombra a un tutor con esta autoridad. Pero en ausencia de un sustituto designado, la mayoría de los estados nombran al llamado sustituto por defecto, que suele ser el pariente más cercano. Suponiendo que la persona esté casada y tenga hijos adultos vivos, hermanos y padres, ¿cuál de las siguientes personas es más probable que sea nombrada sustituta en la mayoría de los estados?

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Todos los seres vivos -incluidos los insectos, los peces y las personas- mueren. Es difícil, incluso para los adultos, entender por qué debe ocurrir esto. Quizá sea lo más difícil de entender. Lo mejor que podemos hacer es aceptar la muerte como un hecho de la vida. Sucede, y no podemos hacer nada para cambiarlo.

La mayoría de las veces la gente disfruta de una vida larga. Mucha gente vive hasta los 70 u 80 años, y algunos incluso más. Sin embargo, a lo largo de los años, el cuerpo humano se desgasta lentamente, como los neumáticos de una bicicleta vieja o las pilas de tu juguete favorito. Cuando partes importantes del cuerpo -como el corazón, los pulmones o el cerebro- se desgastan y dejan de funcionar, lo más probable es que la persona muera. Cuando esto ocurre, decimos que esa persona ha muerto de «vejez».

A veces mueren personas más jóvenes. A veces una persona se pone muy enferma y, a pesar de todo el trabajo de los médicos y las medicinas, nada puede hacer que el cuerpo de esta persona siga funcionando. Si una persona muy enferma muere, es posible que oigas a los adultos que te rodean decir que esa persona está mejor ahora y que ya no sufre. Aun así, cada día los médicos descubren más formas de prevenir y tratar las enfermedades graves, por lo que las posibilidades de que una persona se recupere mejoran cada vez.